I følge en måling fra det respekterte forskningssenteret for demografi, Pew Forum on Religion and Public Life, har den muslimske befolkningen i Storbritannia økt fra 1.65 til 2.87 millioner siden 2001. Det er i så fall en økning på 74 prosent på under ti år.

– Til tross for at ingen demografiske statistikker er helt pålitelige i en tid med åpne grenser, er en slik vekst uten historisk fortilfelle. Hvorfor fikk ikke målingen større oppmerksomhet og hvilken betydning vil denne veksten få for det liberale Storbritannia?, spør Damian Thompson i The Telegraph:

The figure of 2.87 million was first published by Pew in a little-noticed press release last September, announcing a report on Muslim Networks and Movements in Western Europe. The Pew Centre, based in Washington DC, is one of the most respected demographic research bodies in the world; its methodology is scrupulous and its approach non-partisan. The new total for British Muslims means that, so far as this country as concerned, Pew’s major 2009 report Mapping the Global Muslim Population is already spectacularly out of date. Here’s a map showing the updated distribution of the Muslim population in Europe:

Pew mapScreen shot 2010-12-28 at 11.18.03

The material about global Islam in the 2010 report is fascinating, but it’s the revision of British figures that took me by surprise. Why was it not more widely reported in the autumn? And what are the implications for society? For an analysis that puts the statistics in context, let me recommend this article from the British Religion In Numbers website, which makes the point that the 2001 figure was probably an underestimate.

Pew’s UK figure for 2010 is 2,869,000, which is equivalent to 4.6% of the population. In absolute terms, the UK has the third largest Muslim community on the continent, after Germany (4,119,000) and France (3,574,000).

In percentage terms, the UK is in ninth position, after Belgium (6.0%), France, Austria and Switzerland (5.7%), The Netherlands (5.5%), Germany (5.0%), Sweden (4.9%) and Greece (4.7%). UK Muslims account for 16.8% of all Muslims in Western Europe.

There have been other indications of a dramatic increase in the numbers of British Muslims: the UK Labour Force Survey recorded a rise from 1,870,000 in 2004 to 2,422,000 in 2008. So Pew’s findings aren’t unsupported by independent data. Common sense suggests explanations for the increase: a high Muslim birth rate and large-scale immigration. But I’m not sure that common sense tells us what this demographic earthquake means in practice for British public life.

La oss se bort fra temaer som muslimske ghettoer og jihadistisk islam for øyeblikket og stille et annet spørsmål, fortsetter Thompson: – Hvordan vil den raske veksten av en konservativ religion påvirke britiske sosiale holdninger til kvinners rettigheter, ekteskap, skilsmisse, homofile og abort? Liberale kommentatorer er travelt opptatt med å dumme seg ut i the Guardian og på Twitter med anklager om at den forsiktige regjeringskoalisjonen opppfører seg som nazister ved å kutte i statlige utgifter. Men jeg har en mistanke om at ingenting politikere gjør, i de kaklende klassers terminologi, vil «tilbakedatere» sosiale holdninger så drastisk som veksten av unge mennesker med en tro som, selv i dens mest moderate utgaver, er resolutt ikke-liberal i mange moralske spørsmål. – Hva tror du?, avslutter han.

I februar 2009 viste tall fra det nasjonale statistikkbyrået (ONS – Office for National Statistics) at den muslimske befolkningen i Storbritannia vokser 10 ganger raskere enn alle andre grupper i samfunnet. Årsaken til den høye veksten er innvandring, høyere fødselsrater og konvertering:

They ( the experts. min anm.) said that it also suggested a growing willingness among believers to describe themselves as Muslims because the western reaction to war and terrorism had strengthened their sense of identity.

Mens muslimske ledere uttrykte begeistring for veksten, så akademikere på implikasjonene for det britiske samfunnet, integrasjonen og offentlige ressurser. Professor i demografi ved Oxford universitet, David Coleman, påpekte at implikasjonene er betydelige, da det muslimske miljøet er den minst sosialt og økonomisk integrerte gruppen i samfunnet – og er den gruppen som er mest assosiert med politisk misnøye i Storbritannia:

David Coleman, Professor of Demography at Oxford University, said: “The implications are very substantial. Some of the Muslim population, by no means all of them, are the least socially and economically integrated of any in the United Kingdom … and the one most associated with political dissatisfaction. You can’t assume that just because the numbers are increasing that all will increase, but it will be one of several reasonable suppositions that might arise.”

Professor Coleman said that Muslims would naturally reap collective benefits from the increase in population. “In the growth of any population … [its] voice is regarded as being stronger in terms of formulating policy, not least because we live in a democracy where most people in most religious groups and most racial groups have votes. That necessarily means their opinions have to be taken and attention to be paid to them.”

I følge ONS var det mer enn 42.6 millioner kristne i Storbritannia i 2009. Men mens den største gruppen kristne er i aldersgruppen 70 år, er den største gruppen muslimer under 4 år.

Professor i sosial geografi ved Manchester universitet, Ceri Peach, uttalte at den raske veksten i den muslimske befolkningen er en utfordring for samfunnet. – Gruppene med den sterkeste troen på familie og sammenheng er slike som pakistanerne og bangladeshere. De har ekstremt sterke familieverdier, men de kommer i følge med den sorten æreskultur og andre attributter som den øvrige befolkningen protesterer mot, sier Peach. – Så vi har å gjøre med en kompleks situasjon.

Professor Peach said that the high number of Muslims under the age of 4 — 301,000 as of September last year — would benefit Britain’s future labour market through taxes that would subsequently contribute to sustaining the country’s ageing population. He added, though, that it would also put pressure on housing and create a growing demand for schools. “I think housing has traditionally been a difficulty because the country is simultaneously short of labour and short of housing. So if you get people to fill vacancies in your labour force you also need to find places for them to live,” he said.

Generalsekretær for Muslim Council of Britain, Muammad Abdul Bari, forutså at antallet moskèer i Storbritannia vil doble seg fra de nåværende 1600 på grunn av den økte islamske befolkningen:

He said the greater platform that Muslims would command in the future should not be perceived as a threat to the rest of society.

“We each have our own set of beliefs. This should really be a source of celebration rather than fear as long as we all clearly understand that we must abide by the laws of this country regardless of the faith we belong to,” he said.

The Cohesion Minister, Sadiq Khan, told The Times: “We in central Government and local authorities need to continue our work to ensure that our communities are as integrated and cohesive as possible.”

Growing numbers

The total number of Muslims in Great Britain:

2004: 1,870,000

2005: 2,017,000

2006: 2,142,000

2007: 2,327,000

2008: 2,422,000

Source: Labour Force Survey

Måneden før kom det for øvrig frem at hele 6 av 10 briter mener at religion er den splittende samfunnsfaktoren i dagens Storbritannia. Undersøkelsen ble utført av britiske myndigheters Likeverds- og menneskerettighetskommisjon (Equality and Human Rights Commission).