Nytt

Med drapet på Punjab-guvernør Salmaan Taseer og minoritetsminister Shahbaz Bhatti mistet den liberale parlamentarikeren Sherry Rehman begge sine allierte i kampen mot Pakistans blasfemilov. De tre politikerne har stått opp for den dødsdømte Aasia Bibi og kritisert blasfemilovgivingen, og nå frykter venner at den modige kvinnen vil bli neste offer for landets religiøse ekstremister:

And then there was one. Of the three brave Pakistani politicians who stood up for Aasia Bibi, an embattled Christian woman flung on to death row last year, just one is still alive: Sherry Rehman. The liberal parliamentarian from Karachi, known for her glamorous style and outspoken views, spearheaded efforts to reform the much-abused blasphemy law after Bibi, a mother of four, was sentenced to death for allegedly insulting the prophet Muhammad.

Rehman, 50, was joined in her lonely struggle by two men – the Punjab governor, Salmaan Taseer, and the minorities minister, Shahbaz Bhatti. Now both of them are dead and worries are growing that Rehman is next. «Make no mistake: she is in grave danger, like nobody else,» one friend said.

Siden Taseer ble skutt ned og drept av sin egen livvakt 4. januar i år, har 50 år gamle Sherry Rehman sjelden opptrådt offentlig. Rehman lever nå under politibevoktning og ministre i Pakistans regjering har rådet henne til å forlate landet for å unngå et attentat: – Jeg får to typer råd hva angår å forlate landet. Et fra bekymrede venner, det andre kommer fra dem som vil at jeg skal dra så jeg slutter å lage problemer. Men jeg drar ingen steder, sier hun.

At politikeren knapt kan vise seg i det pakistanske parlamentet og at hennes bevegelser må holdes hemmelig, understreker hvordan en livlig stemme er blitt brakt til taushet av intolerante krefter som noen advarer om at helt kan kvele landets skjøre demokrati: – Vi balanserer på en knivsegg. En klerikal tsunami er på vei mot oss, sa den liberale akademikeren Pervez Hoodbhoy på en litteraturfestival i Karachi i forrige måned.

Til tross for at mange mennesker er blitt drept som et resultat av at den militære diktatoren general Zia ul Haq innførte dødstraff for blasfemi, har ingen blitt hengt som følge av selve loven. I stedet har dusinvis av blasfemi-mistenkte – hovedsaklig muslimer – blitt myrdet, enten under rettssaken, i fengsel eller på vei hjem. Det er ikke bare dem; dommere er redde for å dømme i blasfemisaker fordi de frykter at de selv vil bli et mål. I 1997 skjøt og drepte militante islamister en høyesterettsdommer som hevn for at han tre år tidligere hadde frikjent en kristen mann for blasfemianklager.

Now is the turn of the politicians, who are running for cover. Since the Bibi furore erupted, the ruling Pakistan Peoples party has strenuously avoided the issue, politically abandoning politicians who dare support reform.

Taseer, who found himself isolated in the last weeks of his life, has not been accorded the normal honours in the country’s parliament; even allies who privately support his stand remain silent in public.

Critics say Rehman was rash in proposing legal reforms, that she attacked a sensitive issue too bluntly. «There’s never a right time,» she retorted in January. «Blasphemy cases are continually popping up, more horror stories from the ground. How do you ignore them?»

Now, friends say, Rehman is likely to face a deluge of fresh advice to shun the limelight. Less clear is how long she can remain out of sight. As history has shown, and Wednesday’s events underline, Pakistan’s flourishing forces of extremism can wait as long as it takes.

The Guardian: Sherry Rehman next on Pakistan militants’ hitlist, friends fear