EU-kommisjonens president Ursula von der Leyen og Portugals statsminister Antonio Costa snakker sammen etter EU-toppmøtet i Porto den 8. mai 2021. Foto: Francisco Seco / Pool via AP / NTB.

India og EU er enige om å gjenoppta forhandlingene om en bilateral frihandels­avtale. Åtte år er gått siden det første forsøket mislyktes.

– EU og India åpner opp et nytt viktig kapittel i vårt forhold. Vi er verdens to største demokratier. Vi er naturlige partnere, sier EU-president Charles Michel lørdag.

Nyheten kom under et toppmøte mellom lederne for EU-landene og statsminister Narendra Modi som ble avholdt i skyggen av koronakatastrofen som utspiller seg i India.

Modi skulle egentlig ha fløyet til Porto, der de fleste av de 27 EU-toppene har vært samlet til toppmøte siden fredag. En brutal smittebølge som herjer i India, førte imidlertid til at statsministeren avlyste reisen.

Alternativer til Kina

Både EU og India er imidlertid fast bestemt på å styrke samarbeidet, og Modi deltok via video. Begge er på jakt etter alternativer ettersom forholdet til Kina har surnet.

Samtalene om en frihandelsavtale mellom EU og India ble innstilt i 2013. EU-kommisjonens leder Ursula von der Leyen hyller beslutningen om å gjenoppta forhandlingene og kaller det en milepæl.

India er med 1,3 milliarder innbyggere verdens nest mest folkerike land etter Kina. Men India er bare EUs tiende største handelspartner.

Lukkede dører

Toppmøtet pågikk bak lukkede dører. Modi skulle egentlig ha deltatt på en digital pressekonferanse etterpå, men dukket ikke opp.

17 EU-land har sendt medisinsk utstyr og medisiner verdt anslagsvis 1 milliard kroner til India som et ledd i den internasjonale innsatsen i koronakampen. Von der Leyen sier EU vil stå ved Indias side i denne utfordrende tiden. Hun lover ytterligere støtte.

Seks år med samtaler

Det forrige forsøket på å forhandle fram en frihandelsavtale mellom EU og India pågikk i seks år uten at det ble noen avtale. Blant stridspunktene var indisk toll på biler og vin og indisk tilgang til det europeiske arbeidsmarkedet i EU.

Parallelt med handelssamtalene skal EU og India også starte forhandlinger om å beskytte investeringer og regionsspesifikke produkter.

Patentunntak

Modi skal ha forsøkt å presse EU til å støtte et initiativ fra India og Sør-Afrika om å gi patentunntak for koronavaksiner. Det opplyser en høytstående tjenestemann ved Indias utenriksdepartement anonymt til nyhetsbyrået AFP. USAs president Joe Biden ga nylig støtte til forslaget.

EU-ledere har sagt de vil diskutere saken straks et konkret forslag blir lagt på bordet. Men EU er skeptisk til initiativet og viser til at første skritt må være at land åpner for å eksportere vaksiner.

Vaksinesamarbeid

EU og India, som begge er storprodusenter av vaksiner, ble på toppmøtet også enige om å samarbeide for å sikre at globale forsyninger opprettholdes. De ble dessuten enige om å sammen gjøre verden bedre forberedt på framtidige pandemier.

– Vi ble enige om at å bekjempe covid-19-pandemien gjennom globalt samarbeid og solidaritet fortsatt er vår prioritet og understreket vår forpliktelse til å samarbeide for å sikre en bedre, tryggere, mer bærekraftig og inkluderende gjenoppbygging, heter det i en felles uttalelse fra Porto.